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Bref historique du premier édifice bancaire au Canada

Au Canada, BMO a contribué de bien des façons au progrès, notamment en favorisant une économie florissante, un avenir durable et une société inclusive. Cela dit, la Banque a également fait avancer l’architecture grâce à un riche ensemble de bâtiments d’importance historique.

La succursale principale de BMO, à Montréal, un bâtiment de style néoclassique datant de 1847, a son importance pour plusieurs raisons. Elle est identifiée comme étant la domiciliation 0001 (ce qui est symbolique, car il s’agit de notre première succursale) et est située au 119, rue Saint-Jacques, dans le quartier du Vieux-Port de Montréal. Elle a été bâtie à côté du site de la première succursale de BMO, construite en 1819, le premier immeuble au Canada conçu spécialement pour être une banque.

Image : Représentation artistique de le premier bâtiment au Canada conçu spécialement pour être une banque, 1961.

Le bâtiment de la succursale actuelle a été conçu par l’architecte montréalais John Wells, qui a remporté un concours portant sur la conception architecturale de la Banque. Wells s’est inspiré de la Commercial Bank of Scotland, à Édimbourg.

Le dôme d’origine, construit en 1847, a été remplacé quelques années plus tard parce qu’il s’était affaissé. Le bâtiment a ensuite été agrandi entre 1901 et 1905 afin de mieux répondre aux besoins d’une clientèle en pleine croissance. Du sol au plafond, le dôme fait près de 27 mètres et demi de haut, et c’est au quatrième étage qu’habitaient à l’époque des hommes célibataires employés de la Banque.

Image : Photo de la succursale principale de la Banque située dans le quartier du Vieux-Port de Montréal, au Québec.

Plus de renseignements sur les résidences des employés

C’est le célèbre cabinet d’architectes new-yorkais McKim, Mead & White qui a pris en charge l’agrandissement de cet édifice patrimonial, le même cabinet de renom qui a construit la Bibliothèque publique de Boston et la Penn Station de New York, et qui allait ensuite être engagé par la Banque pour mener à bien la construction de la succursale principale de Winnipeg (qui abrite maintenant le Centre national du patrimoine des Métis).

L’agrandissement de l’édifice a été inspiré par les églises de Rome. L’intérieur présente des plafonds dorés, ainsi que du granit et du marbre importés du Vermont et de l’Italie. Étant donné la quantité d’or contenue dans l’édifice, il n’est pas faux de dire que la valeur de ce dernier change tous les jours.

Les édifices bancaires de l’époque visaient à inspirer confiance à leurs clients et à illustrer la permanence de l’institution – c’est pour cette raison qu’on les voulait monumentaux.

L’intérieur de la succursale présente plusieurs hommages importants sur le plan historique. À l’entrée de la salle des guichets se trouve « Patria », une statue de James Earle Fraser érigée en 1923 pour honorer la mémoire des employés de BMO tombés au combat pendant la Première Guerre mondiale – une liste de leurs noms figure sur l’un des murs tout près. Après la Seconde Guerre mondiale, une deuxième œuvre a été installée sur le mur voisin à titre d’hommage. La succursale a également deux listes d’honneur provenant de la Merchants Bank et de la Banque Molson, deux banques acquises par BMO au début du 20e siècle. Lorsque ces banques se sont jointes à BMO, leur patrimoine s’est intégré au nôtre.

Les personnes qui viennent découvrir l’édifice peuvent profiter de l’occasion pour visiter le Musée de la Banque de Montréal, qui témoigne de l’histoire de notre croissance depuis plus de deux siècles.

Image : Photographie de « Patria » de James Earle Fraser, 1923.